Rob Lindley a été averti cinq jours à l’avance que Mitsubishi Motors gelait l’introduction de tous les futurs nouveaux modèles en Europe. Cinq jours pour réfléchir en secret à une décision qui affectera profondément la Colt Car Company, l’importateur de voitures Mitsubishi basé à Cirencester dont il est le directeur général.

J’ai vécu toute une gamme d’émotions”, dit Lindley à Car, tout en restant remarquablement lucide sur la façon de soutenir ses 200 employés, les clients britanniques de Mitsubishi et les 105 concessionnaires de la marque.

Nous avons un personnel qui travaille pour Mitsubishi depuis plus de 30 ans. Certaines personnes ont mal pris la nouvelle et c’est tout à fait compréhensible”, explique Lindley. Et j’ai parlé hier à un concessionnaire qui a été concessionnaire Mitsubishi pendant 39 ans, des générations de la famille qui n’ont rien connu d’autre. Il s’inquiète pour l’avenir”.

Mais Lindley a une vision claire de ce que cet avenir lui réserve.

Qu’est-ce que Mitsubishi Motors a décidé en fait – et pourquoi ?

Le lundi 27 juillet 2020, Mitsubishi Motors a annoncé son plan de redressement, incluant un gel de l’introduction de tous les futurs nouveaux modèles en Europe et au Royaume-Uni. L’entreprise japonaise, un géant de l’automobile avec environ un million de ventes mondiales et une perte prévue d’un milliard de livres sterling pour cet exercice financier, réduit ses coûts et se concentre sur ses principaux marchés en Asie et en Australie, dans un plan appelé “Small but Beautiful”.

Les pertes en Europe ont atteint un niveau sans précédent”, explique Lindley. Avec les pressions qui allaient découler de la conformité aux réglementations [sur les émissions], je suppose que c’était un énorme investissement pour eux. Il faut ajouter à cela le point de basculement du Coronavirus, qui a incité les dirigeants à se concentrer sur les régions et les marchés où ils estimaient avoir de meilleures chances de se développer et d’être rentables”.

Qu’est-ce que cela signifie pour les clients britanniques ?

À court terme, rien ne change. Mitsubishi a quelque 15 000 voitures neuves et d’occasion en stock, y compris les SUV Outlander et ASX et le pick-up L200, dans son réseau de vente au détail.

Les constructeurs automobiles sont tenus d’honorer les garanties et de fournir des pièces pendant des années après l’arrêt de production d’un modèle – une décennie, dans le cas des composants. Et les concessionnaires seront désireux de poursuivre les travaux d’entretien et de réparation, car la confiance des consommateurs dans les ventes de voitures neuves risque d’être mise à mal.

Le message fondamental est de ne pas s’inquiéter”, déclare le directeur général de Colt Car Company. Je ne pense pas qu’il y aura beaucoup d’impact [sur les clients] du tout. Mitsubishi a décidé de geler l’introduction de nouveaux véhicules. Mais les ventes de véhicules existants seront là, l’assistance à la clientèle sera là, le service, la réparation, la garantie, les rappels, les pièces, les accessoires, toutes ces choses continueront à l’avenir avec notre soutien et celui de nos partenaires distributeurs”.

Eclipse Cross révisé et nouvel Outlander sur glace

Le calendrier de l’annonce a été influencé par le dévoilement imminent d’une croix d’éclipse largement révisée. Les prototypes ont un design arrière totalement nouveau, éliminant le hayon en verre fendu et prolongeant le porte-à-faux pour incorporer deux sièges supplémentaires. L’ajout d’une capacité hybride rechargeable, grâce au groupe motopropulseur essence/électrique de l’Outlander, est également intégré.

Le tout nouvel Outlander, plus grand, présenté en avant-première par le concept Engelberg Tourer de 2019 et son homologue américain, le Nissan Rogue (vendu sous le nom de X-Trail en Europe), aurait suivi, au plus tard à l’été 2021. Les batteries seront déplacées pour permettre de proposer sept sièges et une capacité de recharge en tandem.

Nous aurions été ravis de lancer ces produits sur le marché britannique, ils auraient donné un nouvel élan à la marque”, admet Lindley. Mais cela n’a pas été le cas”. En effet, la lenteur des négociations sur les coûts de gros de l’usine était un signe que les ambitions européennes de Mitsubishi avaient fait long feu.

Des discussions pour introduire une nouvelle marque d’électricité au Royaume-Uni

Actuellement, Rob Lindley est à la recherche de nouvelles opportunités, étant donné que Colt Car Company est un distributeur indépendant. Nous explorions déjà des conversations avec certains fabricants sur l’introduction de certaines marques axées sur les VE sur le marché britannique, idéalement pour compléter Mitsubishi.

Il est évident que nous allons accélérer ces discussions, elles pourraient nous offrir des opportunités alors que le Royaume-Uni poursuit sa transition vers l’électrification. Elles concernent principalement les fabricants basés en Asie, ceux qui se concentrent sur l’électrification et les VE. Nous avons entamé ce dialogue parce que nous avions le sentiment qu’il y avait une lacune dans notre portefeuille sur les VE purs, et que Mitsubishi Motors n’avait rien à l’horizon dans l’immédiat”.

Le plus grand constructeur chinois de pick-ups et de SUV, Great Wall, pourrait être un bon candidat avec ses marques Haval (H6 sur la photo ci-dessus) et Wey, la marque haut de gamme – la première a essayé de prendre pied sur le marché australien de la conduite à droite.

Lindley ne donne pas de noms, mais admet que d’autres entreprises ont pris contact avec lui depuis que la nouvelle a été annoncée. Et si un accord est conclu, le directeur général espère que de nombreux concessionnaires de Colt Car Company saisiront également cette nouvelle opportunité.

Tirer le meilleur parti d’une situation difficile

Il est difficile de relancer une entreprise, le marché britannique des voitures neuves ayant chuté de 48 % au cours du premier semestre de l’année en raison de l’épidémie de coronavirus. En conséquence, la moitié des effectifs de la Colt Car Company ont été mis en disponibilité. Même sans ces nouveaux défis, nous aurions dû revoir notre organisation pour nous assurer que nous sommes de taille et de structure appropriées. Nous en discuterons avec l’équipe plus tard dans l’année”.

Mais nous cherchons à reconstruire l’entreprise”, promet Lindley. Je ne blâmerais personne, je ne blâmerais pas Mitsubishi Motors, ce n’est la faute de personne, ce sont des décisions que les entreprises doivent parfois prendre”.

Et lorsque les nouvelles Mitsubishi cesseront de venir en Europe – au plus tard en 2022 – que manqueront les clients ?

Mitsubishi a toujours adopté sa propre approche du marché, qu’il s’agisse de fabriquer des 4×4 incroyablement performants pour une utilisation quotidienne, comme le Shogun original, ou de mettre des voitures de rallye sur la route – littéralement – avec la série Evolution, ou encore d’être le pionnier et le vulgarisateur de la technologie hybride rechargeable avec l’Outlander PHEV”, reflète Lindley. Et l’i-miEV, qui a lancé le premier véhicule électrique avant que d’autres en Europe ne s’y intéressent.

Mitsubishi a été une entreprise innovante, dirigée par des ingénieurs et fidèle à elle-même – et ce sont ces choses qui manqueront au consommateur à l’avenir”.